<國際財經>日本老人福音 照護機器人報到


2018-04-16

編譯盧永山/特譯

日本老年人口激增、勞動人口銳減,日本政府希望利用領先世界的機器人研製能力,來處理這兩個日益迫切的問題。儘管由機器人協助照顧老年人,對西方國家而言可能是奇怪的作法,許多日本人卻正面看待此事,主因是媒體形容機器人友善且很有幫助。

機器人作伴聊天

東京的新富老人之家,就有20種不同的照護型機器人。現年84歲的院內老人山田和子(Kazuko Yamada)在與軟體銀行的Pepper機器人做完運動後表示:「這些機器人很棒,現下很多人都獨居,有個機器人作伴聊天,日子會更有趣。」Pepper會說簡單的會話。

不過,要快速擴增照護型機器人,在日本還面臨諸多障礙,包括機器人成本太高、安全問題等,對於機器人究竟多有用的質疑,也從未間斷過。

成本太高受質疑

日本政府一直編列預算,補助照護型機器人的研發,希望因應2025年時預估的38萬長照人力缺口。因為日本雖已逐步開放外籍看護,但進度仍非常緩慢,自2016年開放至去年底止,僅18名外國人取得看護簽證。

除了國內市場,日本政府和機器人業者還看到海外更大的商機,像德國、中國和義大利等國,目前或不久的將來也都面臨人口老化的問題。日本經產省機器人政策辦公室主任安田敦(Atsushi Yasuda)表示:「這對我們是個機會,其他國家也面臨同樣的趨勢。」

過去1年,來自中國、南韓、荷蘭等國的逾100個外國團體,已參訪過新富老人之家。日本企業研製的一些機器人也開始出口。例如,松下公司開始出口可轉變為輪椅的機器床Resyone至台灣。筑波的產業技術綜合研究所(NIAIST)柴田崇德博士(Takanori Shibata)於2001 年推出的海豹機器人Paro, 已在丹麥約400個老人之家被當作「療癒寵物」。

日本商機38億美元

國際機器人協會(IFR)指出,全球照護和輔具機器人市場主要仍日本企業主導,2016年產值僅1,920萬美元,還有很大的成長空間。日本經產省則預估,2035年當日本3分之1人口都超過65歲時,國內照護和輔具機器人產值將增至4,000億日圓(約38億美元)。

牛津大學人口老化研究所所長李森(George Leeson)表示:「這是個潛在的巨大市場,每個國家都得面對人口老化問題,機器人顯然是解決這個問題的重要一環。」

為扶植機器人產業,日本政府採取雙管齊下策略。日本經產省鼓勵業者研發,自2015年起提供47億日圓( 4,500萬美元)補助。日本厚生勞動省則帶頭推廣機器人,斥資52億日圓(5,000萬美元)在截至3月底為止的2017年度,向全國5,000個機構介紹推薦。

不會取代照護員

目前有多少照護機構使用機器人,日本政府並無統計,但官員強調,機器人不會取代人類照護員。安田敦表示:「機器人能協助力氣、行動和監看,他們不能取代人類,但他們能節省時間和勞力。」

柴田崇德表示,Paro花了10年時間開發,接受政府約2,000萬美元補助,目前在全球已銷售約5,000個,包括日本3,000個。但就像多數的機器人一樣,Paro的售價很貴,日本每個要賣40萬日圓(3,800美元),歐洲則要賣約5,000歐元。松下公司的Resyone機器床售價90萬日圓(8,600美元),Cyberdyne的步行機器人HAL每月租金要10萬日圓(950美元)。

使用這些機器人的照護機構,須仰賴地方和中央政府補貼,才能負擔購買或租用的費用。此外,使用機器人目前並未降低新富老人之家的人事成本或工時。

經營新富老人之家的銀翼社福公司社長石川公哉(Kimiya Ishikawa)表示:「我們還沒有走到那種地步,我們採用機器人主要是為了改善工作環境,保護員工不受傷,讓工作可以更安全。目前機器人已提高員工和老人們的士氣。」

  • 由於日本老年人口激增,勞動人口銳減,日本政府希望利用該國領先世界的機器人研製能力,來處理這2個日益迫切的問題。圖為東京新富老人之家的老人,隨著Pepper機器人做動作的情景。(路透)

    由於日本老年人口激增,勞動人口銳減,日本政府希望利用該國領先世界的機器人研製能力,來處理這2個日益迫切的問題。圖為東京新富老人之家的老人,隨著Pepper機器人做動作的情景。(路透)

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