飛7.5年45億公里 黎明號抵穀神星
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2015-03-08

矮行星面貌 將首度曝光

〔編譯顧佳欣/綜合外電報導〕美國航太總署(NASA)宣布,二○○七年發射的太空探測船「黎明號(Dawn)」,六日已成功進入矮行星「穀神星(Ceres)」的軌道,人類即將首度一窺矮行星面貌,其將以餘下一年半的旅程蒐集穀神星的資料與照片,以利科學家探索太陽系之起源與行星的形成。

黎明號花了七年半的時間,旅行了四十五億公里,終於觸及位於火星與木星行星帶之間的穀神星軌道,到達之前也停留於灶神星(Vesta)進行探索任務。

台灣時間六日晚間約八點半,黎明號在離穀神星六萬一千公里的上空,被其引力牽引住,約一小時後,其向NASA噴射推進實驗室發送訊號,表示狀況良好,正以離子引擎推進中。

黎明號主要研究員羅素表示,研究人員接下來一年半將有許多工作要做。未來幾個月,黎明號將下降接近穀神星表面,蒐集地理特徵、礦物表層與重力場的照片與資料。

黎明號在十一月將離穀神星近至三七○公里,最終科學家希望能夠完成穀神星的地形圖。NASA行星科學部門主任格林說,穀神星是原行星(proto-planet),即胚胎行星,這些極有價值的資料能幫助了解太陽系的構成要素,包括地球的生成,以及穀神星上具生命跡象的可能性。

科學家希望四月時,當黎明號繞至穀神星陰影處,能捕捉更多影像,目前已知穀神星表面凹凸不平,其上覆有冰層,去年歐洲太空總署(ESA)的望遠鏡亦捕捉到穀神星上有兩個發光點及羽狀水蒸氣,引起科學家的興趣。羅素說,至一六年年中,將可以了解穀神星諸多細節,也能知道發光點原因,目前推測有可能是火山口,或是代表有冰或鹽的存在。

穀神星由西西里天文學家皮雅茲於一八○一年發現,亦是在主小行星帶發現的第一顆星體,其位於距太陽四億公里處,一開始被視作彗星,直到後來被分類為行星,二○○六年被歸類為矮行星,平均直徑約九五○公里,自轉週期約為九小時。

NASA另一探測船 將抵冥王星

黎明號計劃花費約四.七億美元(約一四八.六億台幣),太空船配有高解析度攝影機,離子引擎可快速推進或緩慢減速以易於進入軌道。而NASA二○○六年發射的「新地平線號(New Horizons)」,將在今年夏天首度造訪另一矮行星冥王星。

  • 穀神星影像上有兩個神秘的發光點,推測可能是火山口,或鹽或冰之存在。(法新社)

    穀神星影像上有兩個神秘的發光點,推測可能是火山口,或鹽或冰之存在。(法新社)

  • NASA探測太空船「黎明號」進入穀神星軌道。(法新社)

    NASA探測太空船「黎明號」進入穀神星軌道。(法新社)

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