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    《NASA新發現》39光年外類地行星 3顆或有生命

    科學家在我們所處的銀河系內發現7顆類地行星,可能有水甚至存在生命。圖為NASA於22日公布的Trappist-1 F行星想像圖。(歐新社)

    科學家在我們所處的銀河系內發現7顆類地行星,可能有水甚至存在生命。圖為NASA於22日公布的Trappist-1 F行星想像圖。(歐新社)

    2017/02/24 06:00

    〔編譯茅毅/綜合報導〕天文學家22日宣布一項空前驚人發現,在距離地球39光年外的水瓶座,有7顆類地行星繞著一顆小恆星「Trappist-1」運行,其中3顆行星位於「宜居帶」,很可能存有液態水。這項發現為人類迄今尋覓地球所在的太陽系以外生命,開啟最有希望的寶庫。自1990年代以來,人類已發現近3600顆系外行星(exoplanet),但這7顆顯然意義非凡。

    此報告發表在「自然」科學期刊。美國航太總署(NASA)與比利時領導的研究團隊指出,Trappist-1是一顆紅矮星,質量僅太陽的12分之1,表面溫度為華氏4150度(約攝氏2288度),比太陽表面溫度華氏1萬度(約攝氏5538度)低得多。科學家稱它是「超冷紅矮星」。

    Trappist-1系擁有最多與地球大小相當的行星數量,離Trappist-1最遠的一顆公轉一圈為20天,最近的則只要1.5天。7顆類地行星幾乎肯定由岩石構成,當中最小的約為0.4個地球,最大的則為1.4個地球;相較之下,太陽系各行星大小差別極大,如木星質量是地球的300倍。其中Trappist-1 E、F、G這3顆位於所謂「宜居帶」,亦即在一顆恆星附近且或許存在水及生命的地帶。

    領導這項研究的比國列日大學研究人員吉隆(Michael Gillon)指出,發現「這麼多顆地球大小般的行星圍繞同一顆恆星,這還是頭一遭」。吉隆認為,由於Trappist-1既小且溫度不高,散發的輻射也較少,宜居帶內3顆行星的地表溫度依其大氣層厚薄,可能為攝氏0到100度,或許會有些液態水且可能有生命。

    3行星可能有液態水

    在我們銀河系可能有更多與地球大小差不多的行星讓人驚訝。麻省理工學院天體物理學家席格(Sara Seager)說,尋覓行星的經驗告訴我們,只要有一顆,就還會有更多顆。

    即使這些行星現階段尚未存在生命,但仍有逐步演化的可能性。Trappist-1至少已5億歲,據估計壽命可達10兆年,反觀太陽系的太陽估計有100億年壽命,目前約過一半。荷蘭「列日天文台」天文學家史奈倫(Ignas Snellen)認為,幾十億年內,當太陽用盡其燃料且太陽系消失時,Trappist-1依然年輕,它燃燒氫氣的速度很慢,故可再活10兆年,可謂有足夠時間讓生命逐步形成。

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