火星沙塵暴失聯百日 NASA:機會號應已重啟充電


火星地表一片黃土,遠方天空可見漫天沙塵。(擷取自NASA)

2018-09-12 15:28

〔即時新聞/綜合報導〕火星表面5月底爆發規模史無前例的劇烈沙塵暴,導致美國太空總署(NASA)派出的火星探測車「機會號」(opportunity)被迫進入休眠狀態並失聯至今。NASA今天公布最新情況,火星大氣霧霾量現已低於1.5,判斷機會號若無重大損傷,應已啟動太陽能充電裝置,正積極尋找機會號發出的無線電訊號,期盼能盡速與機會號恢復聯繫。

火星表面從5月30日起爆發劇烈沙塵暴,至今已超過百日,這波沙塵暴發展相當迅速,影響範圍一度超過4分之1的火星表面積。巨量沙塵漫天蔽日,令採用太陽能供電的「機會號」系統被迫進入休眠狀態,進入該狀態意味著機會號與NASA的聯繫已完全中斷,NASA更因而完全無法掌握機會號在沙塵暴中的受損程度。

NASA月初透露,沙塵暴減弱趨勢明顯,已可從衛星影像透過肉眼觀察火星表面的大致地貌,與過去一片黃霧的狀況相差甚遠。加州噴氣推進器實驗室的科學家認為,火星大氣微粒濃度持續下降,已可使足夠的太陽光照射至地表,若無重大損傷,機會號應該很快就可以自動啟動恢復裝置,並重新與地球聯繫。

然而,新英格蘭大學的麥克米蘭博士(Dr. Mary McMillan)卻表示,對於機會號能順利恢復並不樂觀,直言機會號或許「正在遙遠的星球上等待死亡」。她說,機會號最早僅被設計執行90天的地表任務,但在過去14年中,其任務不斷擴增,截至今年初,機會號已在火星地表漫遊超過5000天,打破了NASA地球外無人探測車的移動紀錄。

麥克米蘭博士指出,這次遭遇嚴重沙塵暴後,機會號本應在恢復日光後數日內完成充電並「醒來」,但NASA科學家遲遲無法獲得它的訊號。不過該團隊目前仍不願放棄,持續發送訊息希望能與機會號重新恢復聯繫。